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Meningitis

¿Qué es la meningitis?

La meningitis es una inflamación de las membranas que circundan el cerebro y la médula espinal.

¿Cuáles son las causas de la meningitis?

La meningitis suele estar ocasionada por una infección bacteriana o viral que invade el líquido cefalorraquídeo (LCR). El líquido cefalorraquídeo (LCR) es el líquido que fluye dentro de los espacios vacíos del cerebro con el fin de proteger al cerebro y la médula espinal. La meningitis también puede estar causada por un hongo o parásito. La severidad de los síntomas de un niño y la prognosis dependen del organismo específico que ocasiona la meningitis. La meningitis puede presentarse en lactantes, niños y adultos. Algunas bacterias y virus son más comunes en ciertos grupos etáreos que en otros, incluyendo los siguientes:

Bacterias que pueden causar meningitis (meningitis bacteriana):

En recién nacidos y bebés pequeños, las posibles bacterias incluyen:

  • Estreptococo grupo B
  • Escherichia coli (o E. coli)
  • Listeria monocytogenes

En bebés más grandes y niños, las posibles bacterias incluyen:

  • Haemophilus influenzae tipo b o H. influenzae
  • Neisseria meningitidis (meningitis meningocócica)
  • Streptococcus pneumoniae

Otras bacterias que pueden causar meningitis incluyen las siguientes:

  • sífilis
  • tuberculosis (su sigla en en inglés es TB)

Virus que pueden causar meningitis (meningitis vírica):

  • poliovirus
  • enterovirus (tales como coxsaquivirus y ecovirus)
  • paperas (paramixovirus)
  • virus del herpes simplex (su sigla en en inglés es HSV)

Otros microorganismos que pueden causar meningitis:

  • Borrelia burgdorferi (enfermedad de Lyme)
  • hongos tales como candida, aspergillus o cryptococcus neoformans

La meningitis causada por un virus es más frecuente y por lo general menos severa. La meningitis bacteriana suele ser más severa y puede ocasionar complicaciones a largo plazo o la muerte.

¿Cómo se transmite una infección por meningitis?

Los organismos responsables de la meningitis suelen colonizarse en el tracto respiratorio de una persona y pueden transmitirse a través del contacto cercano con personas portadoras de la infección o al tocar objetos infectados tales como perillas de puertas, superficies duras o juguetes y luego llevarse las manos a la nariz, la boca o los ojos. Los organismos también pueden transmitirse a través de las secreciones respiratorias provenientes de un estornudo, conversaciones cercanas a la persona infectada o al tocar el objeto infectado. La infección suele originarse en el tracto respiratorio y luego continuar hasta el torrente sanguíneo, mediante el cual puede llegar al cerebro y la médula espinal. El organismo puede ocasionar resfrío, infección de los senos paranasales o infecciones del oído (más comunes en niños) y luego llegar al cerebro y al LCR a través de los senos paranasales, aunque este método de transmisión es menos frecuente. Es posible que un niño no presente ningún síntoma, pero puede transportar el organismo en la nariz o la garganta.

¿Cuáles son los síntomas de la meningitis?

Los síntomas de la meningitis varían en función del organismo que causa la infección. Sin embargo, cada niño puede experimentarlos de una forma diferente. Los síntomas pueden incluir:

  • en lactantes (es posible que los síntomas no se puedan detectar fácilmente):
    • irritabilidad
    • fiebre
    • duermen más que lo habitual
    • mala alimentación
    • llanto fuerte
    • espalda arqueada
    • llanto al levantarlo o sostenerlo en brazos
    • llanto inconsolable
    • fontanela abultada (punto blando en la cabeza del lactante)
    • temperamento notablemente diferente
  • en niños de más de un año de edad:
    • dolor en el cuello y, o la espalda
    • dolores de cabeza
    • somnolencia
    • confusión
    • irritabilidad
    • fiebre
    • negarse a comer
    • disminución del nivel de alerta
    • convulsiones
    • fotofobia (sensibilidad a la luz)
    • náuseas y vómitos
    • rigidez del cuello

Los síntomas de la meningitis pueden aparecer después de varios días de resfrío y goteo nasal o diarrea y vómitos. Los síntomas de la meningitis pueden parecerse a los de otros trastornos o problemas médicos. Siempre consulte al médico de su hijo para obtener un diagnóstico.

¿Cómo se diagnostica la meningitis?

Además del examen físico y los antecedentes médicos completos, los procedimientos para el diagnóstico de la meningitis pueden incluir los siguientes:

  • punción lumbar (punción raquídea) - se coloca una aguja especial en la parte baja de la espalda, en el interior del conducto raquídeo (la región que rodea la médula espinal). Por medio de este procedimiento se puede medir la presión que existe en el canal raquídeo y en el cerebro. También permite extraer una pequeña cantidad de líquido cefalorraquídeo (LCR) y enviarla al laboratorio para comprobar si existe una infección o algún otro tipo de problema. El LCR es el líquido que recubre el cerebro y la médula espinal de su hijo.
  • hemogramas
  • tomografía computarizada (También llamada TC o TAC.) - procedimiento de diagnóstico por imágenes que utiliza una combinación de radiografías y tecnología computarizada para obtener imágenes de cortes transversales (a menudo llamadas "rebanadas") del cuerpo, tanto horizontales como verticales. Una TC muestra imágenes detalladas de cualquier parte del cuerpo, incluidos los huesos, los músculos, el tejido adiposo y los órganos. Las tomografías computarizadas muestran más detalles que las radiografías generales.

Tratamiento para la meningitis:

El tratamiento específico para la meningitis será determinado por el médico de su hijo basándose en lo siguiente:

  • la edad de su hijo, su estado general de salud y sus antecedentes médicos
  • la gravedad de la enfermedad
  • el organismo causante de la infección
  • la tolerancia de su hijo a determinados medicamentos, procedimientos o terapias
  • las expectativas para la evolución de la enfermedad
  • su opinión o preferencia

El tratamiento puede incluir:

  • meningitis bacteriana
    El tratamiento para la meningitis bacteriana suele incluir la administración de antibióticos por vía endovenosa (EV). Cuanto antes se inicie el tratamiento, mejores resultados se verán en el niño.

    El corticoesteroide, o esteroide, como la dexametasona, en general se administra a niños con meningitis bacteriológica. Los antibióticos actúan destruyendo la bacteria en fragmentos - estos fragmentos pueden causar inflamación. El esteroide trabaja disminuyendo la inflamación y reduciendo la presión que puede concentrarse en el cerebro.
  • meningitis vírica
    El tratamiento para la meningitis vírica generalmente consta de cuidados de apoyo, cuya finalidad es aliviar los síntomas. Con la excepción del virus del herpes simplex, no existen medicamentos específicos para combatir a los organismos que causan la meningitis vírica. La mayoría de los niños con meningitis vírica se recuperan sin tratamiento.
  • meningitis criptocócica
    Se puede administrar al niño con meningitis criptocócica un medicamento antifúngico por vía endovenosa.
  • meningitis tuberculosa (su sigla en en inglés es TB)
    Se recomienda un tratamiento con medicamentos a largo plazo (un año) para los niños con meningitis TB. La terapia suele incluir un tratamiento con diversos medicamentos durante los primeros meses y luego continúa con otros medicamentos.

¿En qué consiste la terapia de apoyo para la meningitis?

Mientras su hijo se está restableciendo de la meningitis, se pueden iniciar otras terapias para aliviar las molestias y favorecer la curación. éstas pueden incluir lo siguiente:

  • reposo en cama
  • mayor consumo de líquidos (esto puede incluir fomentar el consumo de líquidos en la casa o recibir líquidos por vía endovenosa en el hospital)
  • medicamentos (para bajar la fiebre y aliviar el dolor de cabeza)
  • si su hijo está grave y tiene dificultades para respirar puede necesitar oxígeno adicional o respirador mecánico.

Prevención de la meningitis:

En la actualidad existen varias vacunas para evitar que algunas de las bacterias causen la meningitis, incluyendo las siguientes:

  • La vacuna contra la H. influenzae tipo B se administra en tres o cuatro dosis como parte de las vacunaciones habituales de su hijo a partir de los dos meses de edad.
  • Aunque se han utilizado vacunas antineumocócicas en niños mayores y adultos durante muchos años, la Academia Estadounidense de Pediatría (American Academy of Pediatrics, su sigla en en inglés es AAP) recomienda actualmente una nueva forma de vacuna antineumocócica para todos los niños menores de dos años. Esta vacuna se llama vacuna antineumocócica conjugada (su sigla en en inglés es PCV7). La PCV7 se puede administrar junto con las demás vacunas de la niñez y se recomienda en las siguientes edades:
    • 2 meses
    • 4 meses
    • 6 meses
    • de los 12 a los 15 meses
  • Para la bacteria neisseria meningitidis (meningitis meningocócica), actualmente se utiliza una vacuna meningocócica sólo en grupos de alto riesgo. La vacunación para la bacteria no se extiende debido a su baja incidencia. Entre las personas que necesitan vacunación se incluyen las siguientes:
    • los niños asplénicos (niños que no tienen bazo)
    • niños 11 a 12 años de la edad
    • adolescencias que entran en la secundaria
    • los estudiantes universitarios (la Asociación para la Salud de los Estudiantes Universitarios [American College Health Association] recomienda la vacunación de estudiantes universitarios).
    • los reclutas militares
    • las personas que tengan que viajar a países donde la incidencia de la meningitis meningocócica es más alta (zonas de áfrica)
    • el tratamiento de los familiares o personas que tengan un contacto cercano con enfermos de meningitis puede ser necesario si su hijo padece alguno de los siguientes tipos de meningitis bacteriana:
      • H. influenzae tipo b
      • Neisseria meningitidis (meningocócica)

Si tiene alguna pregunta acerca de la prevención, consulte al médico de su hijo.

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