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Apnea del Prematuro

Fotografía de un bebé en la sala de cuidados intensivos para recién nacidos

¿Qué es la apnea del prematuro?

Apnea es un término que se utiliza para describir la ausencia de respiración por más de 20 segundos. Puede producirse en bebés que nacen a término, pero es más frecuente en los prematuros. Cuanto más prematuro sea el bebé, mayor será el riesgo de padecer apnea.

Es posible que luego de la apnea se produzca una bradicardia (disminución de la frecuencia cardíaca). Esto se debe a que cuando la respiración se hace más lenta, la frecuencia cardíaca disminuye. Un término común que se utiliza para referirse a la apnea con bradicardia es "As y Bs".

¿Cuáles son las causas de la apnea del prematuro?

La apnea del prematuro puede producirse debido a una alteración en el centro de control respiratorio del cerebro denominada apnea central. En la apnea obstructiva, la respiración se detiene por el bloqueo de las vías respiratorias. El centro de control respiratorio también puede verse afectado por los problemas presentes en otros órganos. Es posible que la apnea del prematuro no tenga otra causa identificable más que la inmadurez del sistema nervioso central. Sin embargo, pueden existir otras causas, entre las que se incluyen las siguientes:

  • hemorragia o daño tisular en el cerebro
  • enfermedad respiratoria
  • infecciones
  • problemas gastrointestinales como por ejemplo, reflujo (cuando el contenido del estómago regresa al esófago)
  • niveles excesivamente bajos o altos de elementos químicos en el cuerpo, como por ejemplo, glucosa o calcio
  • problemas cardíacos o problemas en los vasos sanguíneos
  • inmadurez del sistema neurológico
  • estimulación de reflejos que pueden desencadenar la apnea como por ejemplo, las sondas de alimentación o de aspiración, o la flexión excesiva del cuello del bebé
  • temperatura inestable
  • causa desconocida

¿A quiénes afecta la apnea del prematuro?

La mayoría de los bebés que desarrollan apnea son prematuros. Parece presentarse con mayor frecuencia durante el sueño, especialmente durante el sueño activo (periodo en el cual el bebé presenta movimientos oculares rápidos [su sigla en inglés es REM] mientras duerme). Aproximadamente la mitad de los prematuros sufren apnea del prematuro.

¿Cuáles son los síntomas de la apnea del prematuro?

La apnea del prematuro puede diferenciarse de otro patrón de respiración que suele producirse en recién nacidos prematuros y no prematuros denominado respiración periódica (un patrón de pausas breves seguidas de una sucesión de respiraciones más rápidas). Si bien este último es un tipo de respiración normal en los bebés, la apnea del prematuro puede ser un síntoma de un trastorno más grave.

A continuación se enumeran los síntomas más comunes de la apnea del prematuro. Sin embargo, cada bebé puede experimentarlos de una forma diferente. Los síntomas pueden incluir:

  • períodos de ausencia de respiración que pueden exceder los 20 segundos
  • apnea del prematuro que comienza en la primera semana de vida o en las semanas posteriores

Los síntomas de las formas más graves de la apnea del prematuro pueden incluir:

  • periodos más largos de ausencia de respiración
  • apnea que comienza inmediatamente después del nacimiento o luego de la segunda semana
  • color azulado
  • disminución grave de la frecuencia cardíaca (bradicardia)

Los síntomas de la apnea del prematuro pueden parecerse a los de otros trastornos o problemas médicos. Siempre consulte al médico de su bebé para obtener un diagnóstico.

¿Cómo se diagnostica la apnea del prematuro?

Es importante determinar si la apnea se debe principalmente al nacimiento prematuro o es originada por otro problema. El médico controlará los sistemas corporales de su bebé para intentar determinar la posible causa del trastorno. Entre los procedimientos para el diagnóstico pueden incluirse los siguientes:

  • examen físico
  • hemogramas (control del recuento sanguíneo, los niveles de electrólitos y las infecciones)
  • medición de los niveles de oxígeno en la sangre del bebé
  • radiografías (para verificar la existencia de problemas en los pulmones, el corazón y el sistema gastrointestinal) - prueba de diagnóstico que utiliza rayos de energía electromagnética invisible para obtener imágenes de los tejidos, los huesos y los órganos internos en una placa radiográfica.
  • estudio de la apnea - monitoreo del esfuerzo respiratorio, la frecuencia cardíaca y la oxigenación

Tratamiento para la apnea del prematuro:

Cuando se produce la apnea, usted puede ayudar a su bebé a respirar nuevamente frotando su piel o dándole pequeñas palmadas muy suavemente. Sin embargo, es necesario identificar y tratar los problemas que podrían estar originando el trastorno. Muchos prematuros "superarán" la apnea del prematuro al alcanzar las 36 semanas de gestación.

El tratamiento específico de la apnea del prematuro será determinado por el médico de su bebé basándose en lo siguiente:

  • la edad gestacional de su bebé, su estado general de salud y los antecedentes médicos
  • la gravedad del trastorno
  • la tolerancia de su bebé a determinados medicamentos, procedimientos o terapias
  • las expectativas para la evolución del trastorno
  • su opinión o preferencia

El tratamiento para la apnea del prematuro puede incluir:

  • monitoreo de las frecuencias respiratoria y cardíaca
  • medicamentos
    • cafeína o teofilina para estimular el sistema nervioso central
  • presión positiva continua de la vías respiratorias (su sigla en inglés es CPAP) - respirador artificial mecánico que aporta un flujo continuo de aire u oxígeno a las vías respiratorias para mantener abiertos los pequeños pasajes aéreos de los pulmones.

Se debe tener en cuenta que la apnea cuyo origen no es la prematurez puede requerir otro tipo de tratamiento.

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