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Ciclo Menstrual: Descripción General

Dibujo que demuestra el ciclo menstrual
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¿Qué es la ovulación?

Cuando una mujer llega a la pubertad, comienza a ovular - este es un proceso en el cual los ovarios (los dos órganos reproductores femeninos localizados en la pelvis) liberan un óvulo maduro (también llamado gameto), que está listo para ser fertilizado por un espermatozoide. Si esto sucede mientras el óvulo pasa a través de la trompa de Falopio, se produce un embarazo y éste se adhiere al revestimiento del útero hasta que se desarrolla la placenta (órgano con forma de pastel aplastado que crece sólo durante el embarazo y que permite el intercambio metabólico entre el feto y la madre). Si, en cambio, el óvulo no es fertilizado mientras pasa a través de la trompa de Falopio para llegar al útero, el endometrio (revestimiento del útero) se derrama y se elimina a través de la vagina (conducto por el cual el líquido sale del cuerpo durante los periodos menstruales; también llamado canal de nacimiento), proceso denominado menstruación.

El ciclo menstrual promedio dura 28 días (comienza con el primer día de un periodo y termina con el primer día del siguiente periodo menstrual), la mayoría de las mujeres ovulan en el día 14. Algunas experimentan una incomodidad leve en la parte baja del abdomen, manchas de flujo vaginal sanguinolento o sangrado, mientras que otras no presentan síntoma alguno.

Generalmente, la mujer es más fértil (es capaz de quedar embarazada) unos pocos días antes, durante y después de la ovulación.

¿Qué es la menstruación?

La menstruación es la parte del ciclo menstrual de la mujer en la que se derrama el endometrio (el revestimiento del útero) y que ocurre a lo largo de toda la vida reproductiva de la mujer. Con cada ciclo menstrual mensual (como promedio), el endometrio se prepara para nutrir al feto, mientras el aumento de los niveles de estrógeno y de progesterona contribuyen a engrosar sus paredes. Si la fertilización no se produce, el endometrio, acompañado de sangre y mucosidad de la vagina y del cérvix (parte más baja, estrecha del útero que se encuentra entre la vejiga y el recto) constituyen el flujo menstrual (también llamado menses) que el cuerpo elimina a través de la vagina.

¿Cuándo comienza la menstruación?

En promedio, la menarca (primer periodo menstrual de una mujer) se produce entre los 12 y los 14 años de edad - generalmente dos años después del comienzo del desarrollo de los senos y, en la mayoría de los casos, poco después de la aparición del vello púbico y los vellos de la axila. El estrés, varios tipos de ejercicio extenuante y la dieta pueden afectar el comienzo de la menstruación y la regularidad de los ciclos menstruales.

El Colegio Estadounidense de Obstetras y Ginecólogos (American College of Obstetricians and Gynecologists, ACOG) recomienda consultar al médico cuando una mujer joven alcanza los 16 años de edad y no ha comenzado aún a menstruar o, si alrededor de los 13 ó 14 años edad, no se evidencia aún el desarrollo de sus senos, su vello púbico o el axilar.

¿Cuánto dura un ciclo menstrual?

El ciclo menstrual promedio dura 28 días; comienza con el primer día del último periodo (que dura alrededor de 6 días, en el que algunas mujeres tienen un flujo muy fino y otras, muy espeso) y termina con el primer día del siguiente periodo menstrual. No obstante, la duración de los ciclos menstruales varía, especialmente durante los primeros dos años después de la menarca (primer periodo menstrual). Es posible también que el ciclo menstrual dure sólo 23 días o que se extienda durante 35 días. Sin embargo, el ciclo que no se ajusta a estos parámetros es considerado anormal y, posiblemente, sea necesario consultar a un médico.

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