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Cáncer del Pulmón

Dibujo de la anatomía del aparato respiratorio de un adulto
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¿Qué es el cáncer del pulmón?

El cáncer de pulmón es un cáncer que suele empezar en el revestimiento de los bronquios (las vías respiratorias principales de los pulmones), pero que también puede comenzar en otras áreas del sistema respiratorio, incluyendo la tráquea, los bronquíolos o los alvéolos. Es la causa más importante de muerte por cáncer tanto en hombres como en mujeres. Según la Sociedad Estadounidense del Cáncer (American Cancer Society), en 2008 se esperan 215.020 nuevos casos de cáncer de pulmón.

Se cree que los cánceres del pulmón se van desarrollando a lo largo de muchos años.

Casi todos los cánceres del pulmón son carcinomas, es decir, un tipo de cáncer que comienza en los tejidos de recubrimiento de un órgano. Las células tumorales de cada tipo de cáncer del pulmón crecen y de diseminan de forma diferente, y cada tipo requiere un tratamiento distinto. Cerca de 85 por ciento hasta 90 por ciento de los cánceres del pulmón pertenecen al grupo llamado cáncer del pulmón de células no pequeñas.

Los cánceres del pulmón generalmente se dividen en dos tipos:

  • cáncer del pulmón de células no pequeñas es mucho más frecuente que el cáncer del pulmón de células pequeñas. Las tres clases principales de cáncer del pulmón de células no pequeñas reciben su nombre por el tipo de células del tumor:
    • Carcinoma de células escamosas, también llamado carcinoma epidermoide, es la forma más frecuente de cáncer del pulmón en los hombres. Suele empezar en los bronquios, y generalmente no se disemina tan rápido como otros tipos de cáncer del pulmón.
    • Adenocarcinoma suele empezar a lo largo de los bordes exteriores de los pulmones y bajo el revestimiento de los bronquios. Es la forma más frecuente de cáncer del pulmón en las personas que nunca han fumado.
    • Carcinomas de células grandes son un grupo de cánceres con células grandes de aspecto anormal. Estos tumores suelen empezar a lo largo de los bordes exteriores de los pulmones.
  • Cáncer del pulmón de células pequeñas es llamado a veces cáncer de células de avena debido a que las células cancerosas parecen copos de avena al verlas al microscopio; crece con rapidez y de igual forma se disemina a otros órganos. Hay dos etapas de cáncer del pulmón de células pequeñas: 
    • limitado - el cáncer se encuentra sólo en un pulmón. También puede haber cáncer en los ganglios linfáticos cercanos en el mismo lado del tórax.
    • amplia - el cáncer se ha propagado más allá del tumor primario en el pulmón en otras partes del cuerpo

Es importante descubrir qué tipo de cáncer del pulmón tiene una persona. Los diferentes tipos de carcinomas, que afectan a regiones diferentes del pulmón, pueden causar síntomas diferentes y se tratan de forma diferente.

¿Cuáles son los síntomas del cáncer del pulmón?

A continuación, se enumeran los síntomas más comunes del cáncer del pulmón. Sin embargo, cada persona puede experimentarlos de una forma diferente.

El cáncer del pulmón no suele producir síntomas cuando empieza a desarrollarse; los síntomas se presentan cuando el tumor empieza a crecer. La tos es el síntoma más frecuente del cáncer del pulmón. Otros síntomas incluyen los siguientes:

  • Dolor constante en el pecho.
  • Dificultad al respirar.
  • Respiración sibilante.
  • Infecciones recurrentes en los pulmones, como neumonía o bronquitis.
  • Esputo sanguinolento o herrumbroso.
  • Ronquera.
  • Un tumor que presione los grandes vasos de la sangre cercanos al pulmón puede provocar hinchazón del cuello y la cara.
  • Un tumor que presione ciertos nervios cercanos al pulmón provoca dolor y debilidad en el hombro, el brazo o la mano.
  • Fiebre de causa desconocida.

Como cualquier otro tipo de cáncer, el cáncer del pulmón puede causar lo siguiente:

  • Fatiga.
  • Pérdida del apetito.
  • Pérdida de peso.
  • Dolor de cabeza.
  • Dolor en otras partes del cuerpo no afectadas por el cáncer.
  • Fracturas de los huesos.

Otros síntomas pueden ser causados por las sustancias que fabrican las células cancerosas del pulmón, es el llamado síndrome paraneoplásico. Ciertas células del cáncer del pulmón producen una sustancia que causa un agudo descenso de las concentraciones de sodio en la sangre, lo que puede causar muchos síntomas, incluso un estado de confusión o coma.

Ninguno de estos síntomas es un signo seguro de cáncer del pulmón. Sólo un médico puede decir si los síntomas de un paciente son debidos a un cáncer o a otro problema. Consulte a su médico para el diagnóstico.

¿Cuáles son los factores de riesgo para el cáncer del pulmón?

Un factor de riesgo es cualquier cosa que aumenta las posibilidades de una persona de desarrollar una enfermedad, como por ejemplo el cáncer. Distintos tipos de cáncer tienen factores de riesgo diferentes. Si una persona tiene varios factores de riesgo es más propensa a desarrollar cáncer del pulmón.

  • Fumar es la principal causa del cáncer del pulmón, y se cree que casi 90 por ciento de los cánceres del pulmón son debidos al tabaco.

Otros factores de riesgo incluyen los siguientes:

  • Humo de segunda mano - respirar el humo de otras personas.
  • Fumar cigarrillos de marihuana, que:
    • Contienen más alquitrán que los cigarrillos de tabaco.
    • Se inhalan más profundamente.
    • Se fuman hasta la colilla, donde el contenido de alquitrán es mayor.
    ¿Qué es un factor de riesgo?

    Un factor de riesgo es cualquier cosa que pueda aumentar las posibilidades de una persona de desarrollar la enfermedad. Puede ser una actividad como fumar, la dieta, su historia familiar, o muchas otras cosas. Diferentes enfermedades, incluyendo los cánceres, tienen factores de riesgo diferentes.

    Aun cuando ciertos factores pueden aumentar los riesgos de una persona, éstos no necesariamente causan la enfermedad. Algunas personas con uno o más factores de riesgo nunca desarrollan la enfermedad, mientras otras la desarrollan sin tener factores de riesgo conocidos.

    Pero, el saber sus factores de riesgo de cualquier enfermedad puede ayudarle a guiarle en la toma de las acciones apropiadas, incluyendo el cambio en la conducta y el ser monitorizado clínicamente para la enfermedad.

    Dado que la marihuana es una sustancia ilegal, no se puede controlar si contiene hongos, pesticidas u otros aditivos.
  • Inflamación recurrente, como la que se produce en la tuberculosis y algunos tipos de neumonía
  • Exposición al asbesto.
  • Polvos de talco
    Aunque no se ha demostrado que el uso cosmético de los polvos de talco aumente el riesgo de cáncer del pulmón, algunos estudios sobre mineros del talco y molineros sugieren un mayor riesgo de cáncer y otras enfermedades respiratorias debido a la exposición al talco de grado industrial. Los polvos de talco se hacen con talco, un mineral que en su forma natural puede contener asbesto, aunque la legislación obliga a que ningún producto del talco de uso doméstico (polvos de talco para los bebés, para el cuerpo o para la cara) contenga asbesto.
  • Agentes cancerígenos en el lugar de trabajo, incluidos los siguientes:
    • Minerales radiactivos como el uranio.
    • Arsénico.
    • Cloruro de vinilo.
    • Cromatos de níquel.
    • Productos del carbón.
    • Gas mostaza.
    • éteres clorometílicos.
  • Radón - un gas radiactivo que es invisible, inodoro e insípido. Se produce por la descomposición natural del uranio.
  • Antecedentes familiares.
  • Antecedentes personales de cáncer del pulmón.
  • Déficit de vitamina A
    Las personas que no toman suficiente vitamina A tienen un aumento en el riesgo de cáncer del pulmón. Tomar demasiada vitamina A también puede aumentar el riesgo de cáncer del pulmón.
  • Contaminación del aire. En algunas ciudades, la contaminación del aire puede incrementar ligeramente el riesgo de cáncer del pulmón.

¿Cómo se diagnostica el cáncer del pulmón?

Además de una historia médica completa para buscar síntomas y factores de riesgo, y un examen físico para obtener más información sobre los signos del cáncer del pulmón y de otros problemas de salud, los procedimientos que se utilizan para el diagnóstico del cáncer del pulmón pueden incluir los siguientes:

  • Rayos X del pecho - para buscar masas o manchas en los pulmones.
  • Otros rayos X especiales - exámenes de diagnóstico que utilizan energía electromagnética invisibles para obtener imágenes de los tejidos internos, los huesos y los órganos en una placa; puede proporcionar información precisa sobre el tamaño, la forma y la localización de un tumor.
  • Tomografía computarizada (También llamada escáner CT o CAT.) - procedimiento de diagnóstico por imagen que utiliza una combinación de tecnologías de rayos X y computadoras para obtener imágenes transversales (a menudo llamadas "rebanadas") del cuerpo, tanto horizontales como verticales. Una TC muestra imágenes detalladas de cualquier parte del cuerpo, incluidos los huesos, los músculos, el tejido adiposo y los órganos. Las tomografías computarizadas muestran más detalles que las radiografías generales.
  • Citología del esputo - estudio al microscopio de las células que hay en las flemas (moco).
  • Biopsia por medio de una aguja - se introduce una aguja dirigida hacia la masa mientras se observan los pulmones en un escáner CT, y una muestra de la masa se extirpa y se evalúa en el laboratorio de patología bajo el microscopio.
  • Broncoscopia - un examen de los bronquios (las principales vías respiratorias de los pulmones) utilizando un tubo flexible (broncoscopio). La broncoscopia ayuda a evaluar y diagnosticar problemas de los pulmones, evaluar obstrucciones, obtener muestras de tejidos, de líquidos, o de ambos y, o ayuda a retirar cuerpos extraños.
  • Mediastinoscopia - proceso en el que se hace un pequeño corte en el cuello para obtener una muestra de tejido de los ganglios linfáticos (ganglios mediastínicos) por todo el área de la tráquea y los bronquios principales para evaluarlas en el microscopio.
  • Rayos X y escáneres de cerebro, hígado, huesos y glándulas suprarrenales - para determinar si el cáncer se ha diseminado desde su lugar inicial a otras áreas del cuerpo.

También se pueden realizar otros exámenes y procedimientos.

Tratamiento del cáncer del pulmón:

El tratamiento específico para el cáncer del pulmón será determinado por su médico basándose en lo siguiente:

  • Su edad, su estado general de salud y su historia médica.
  • Qué tan avanzada está la enfermedad.
  • Su tolerancia a ciertos medicamentos, procedimientos o terapias.
  • Sus expectativas para la trayectoria de la enfermedad.
  • Su opinión o preferencia.

En el tratamiento del cáncer del pulmón se pueden utilizar la cirugía, la radioterapia y la quimioterapia. "La combinación del tratamiento" o "tratamiento multimodalidad" se refiere a tener más de un tipo de tratamiento.

El tratamiento para el cáncer de pulmón incluye una o más de las siguientes:

  • Cirugía
    Existen tres tipos de cirugía que se utilizan con más frecuencia en el tratamiento del cáncer del pulmón. La elección depende del tamaño y la localización del tumor, que tan avanzado está el cáncer, el estado general del paciente y de otros factores.
    • Resección segmentaria o en cuña - para extirpar sólo una pequeña parte del pulmón.
    • Lobulectomía - retiro de un lóbulo completo del pulmón.
    • Neumonectomía - retiro de un pulmón completo.
  • Radioterapia
    La radioterapia es el uso de altas dosis de radiación para eliminar las células cancerosas y reducir los tumores. La radiación también puede utilizarse junto con la quimioterapia para el tratamiento del cáncer de pulmón. Hay dos formas de administrar la radioterapia, incluyendo las siguientes:
    • Radiación externa (radioterapia externa) - tratamiento que envía con precisión altos niveles de radiación directamente a las células cancerosas. La máquina es controlada por el terapeuta de radiación. Como la radiación se utiliza para matar las células cancerosas y para reducir tumores, se pueden utilizar escudos especiales para proteger el tejido que rodea el área de tratamiento.
    • Radiación interna (braquiterapia, radiación por implantes) - se administra radiación dentro del cuerpo, lo más cerca posible del cáncer. Las sustancias que producen radiaciones, llamadas radioisótopos, se pueden ingerir, inyectar o implantar directamente dentro del tumor. Algunos de los implantes radioactivos se denominan “semillas” o “cápsulas”. La radiación interna consiste en administrar una dosis más elevada de radiación en un período de tiempo más corto en comparación con la radiación externa. Algunos tratamientos radiantes internos permanecen en el cuerpo temporalmente. Otros tratamientos internos permanecen en el cuerpo en forma permanente, aunque la sustancia radioactiva pierde su radiación en un período de tiempo breve. En algunos casos, se utilizan ambas terapias de radiación, interna y externa.
  • Quimioterapia
    Uso de fármacos anticancerígenos para tratar las células cancerosas. En la mayoría de los casos, la quimioterapia funciona interfiriendo en la capacidad de las células cancerosas de crecer o reproducirse. Diferentes grupos de medicamentos funcionan de diversas maneras para combatir las células cancerosas. El oncólogo recomendará un plan de tratamiento para cada paciente. Se puede administrar quimioterapia antes o después de otros tratamientos, o en forma aislada para el cáncer de pulmón. Una terapia dirigida, llamada Iressa, es un medicamento que bloquea un cierto tipo de factor de crecimiento (FCE).  Sin embargo, en 2005, la FDA halló que este medicamento no mejoraba las probabilidades de supervivencia y limitó su uso a aquellos pacientes que habían experimentado un beneficio. Los pacientes pueden recibir un medicamento similar, erlotinib (Tarceva®), que se ha demostrado que mejora las probabilidades de supervivencia. Otro medicamento, pemetrexed (Alimta®), bloquea las enzimas necesarias para que crezcan las células del cáncer.
  • Terapia fotodinámica (TFD)
    Tipo de tratamiento con láser que consiste en inyectar químicos fotosensibilizantes en el torrente sanguíneo. Las células de todo el cuerpo absorben los químicos. Los químicos se almacenan y permanecen más tiempo en las células cancerosas que en las células sanas. En el momento adecuado, cuando las células sanas alrededor del tumor pueden ya estar relativamente libres del químico, se puede enfocar la luz de un láser directamente sobre el tumor. A medida que las células absorben la luz, una reacción química destruye las células cancerosas. Para el cáncer de pulmón, se administra la luz por medio de un broncoscopio (un pequeño tubo flexible con una luz en el extremo) que se introduce a través de la boca o la nariz.
  • terapia dirigida
    A medida que el cáncer crece, forma nuevos vasos sanguíneos que lo alimentan. Las investigaciones destinadas a bloquear el crecimiento de estos vasos sanguíneos han conducido al desarrollo de medicamentos denominados antiangiogénesis. Bevacizumab (Avastin®) es uno de estos medicamentos. Se ha descubierto que es útil para prolongar la vida de los pacientes con cáncer avanzado de pulmón. Se utiliza junto con el tratamiento de quimioterapia estándar.

Existen nombres específicos para el orden en que se da tratamiento. Tratamiento neoadyuvante se refiere a tener la radiación o quimioterapia antes de la cirugía. Habiendo tenido una o las dos de estos tratamientos antes de la cirugía puede ayudar a reducir el tamaño del tumor - un pequeño tumor es más fácil de sacar en la cirugía.

La quimioterapia o la radiación poco después de la cirugía se denomina tratamiento adyuvante. El objetivo del tratamiento adyuvante es matar a cualquier células cancerosas que pueden quedar después de la cirugía. Aunque no hay ninguna señal de las células del cáncer, su médico puede sugerir tratamiento adyuvante, ya que reduce el riesgo de que el cáncer puede volver o propagación.

Los ensayos clínicos se están llevando a cabo en la prevención y opciones de tratamiento para el cáncer de pulmón, incluida la terapia fotodinámica y la quimioprevención.

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