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Resfriado Común

Dibujo de la anatomía del aparato respiratorio de un adulto
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¿Qué es el resfriado común?

El resfriado común es una de las enfermedades más frecuentes, y origina cada año, más consultas con el médico y ausencias a la escuela o al trabajo que ninguna otra enfermedad. Se calcula que en la población de Estados Unidos se producen al año un billón de resfriados. Los resfriados, que pueden ser causados por más de 200 virus diferentes, se deben a la inflamación que provocan esos virus en las membranas que recubren la nariz y la garganta. Sin embargo, entre todos esos virus, los que producen la mayoría de los resfriados son los rinovirus y los coronavirus.

¿Cuándo es la temporada "de los resfriados"?

Los resfriados son más frecuentes durante el otoño y el invierno, desde finales de agosto o principios de septiembre hasta marzo o abril. El aumento de la incidencia de resfriados durante la estación fría puede atribuirse al hecho de que la gente está más en casa y cerca de otras personas. Además, muchos de los virus del resfriado se desarrollan en ambientes poco húmedos, haciendo las fosas nasales más secas y más vulnerables a la infección.

Los Virus del Resfriado

Los rinovirus y los coronavirus son los causantes más comunes de los resfriados. De acuerdo con el Instituto Nacional para la Alergia y las Enfermedades Infecciosas (National Institute of Allergy and Infectious Diseases, su sigla en inglés es NIAID), los rinovirus provocan aproximadamente la tercera parte de todos los resfriados (del 30 al 35 por ciento), mientras que los causantes más frecuente de los resfriados en adultos son los coronavirus. Sin embargo, el agente que provoca del 30 al 50 por ciento de los resfriados en adultos es desconocido.

Rinovirus - existen más de 110 rinovirus diferentes, que producen la mayoría de los resfriados a principios del otoño, la primavera y el verano. Su nombre proviene de la palabra griega "rhin", que significa "nariz", ya que los rinovirus se desarrollan en la mucosa nasal de los seres humanos.

Coronavirus - existen más de 30 cepas diferentes de coronavirus, y tres o cuatro de ellas afectan a las personas. Este virus es activo sobre todo en el invierno y a principios de la primavera.

¿Cuáles son los síntomas del resfriado común?

A continuación, se enumeran los síntomas más comunes del resfriado común. Sin embargo, cada persona puede experimentarlos de una forma diferente. Los síntomas pueden incluir:

  • Goteo y congestión nasal.
  • Picor y cosquilleo en la garganta.
  • Estornudos.
  • Ojos llorosos.
  • Fiebre leve.
  • Dolor de garganta.
  • Tos seca y leve.
  • Huesos y músculos doloridos.
  • Dolor de cabeza.
  • Cansancio leve.
  • Escalofríos.
  • Secreciones nasales acuosas que después se espesan y se vuelven amarillentas o verdosas.

El resfriado suele empezar a los dos o tres días de la entrada del virus en el cuerpo y los síntomas pueden durar desde sólo unos días hasta varias semanas.

Los síntomas del resfriado común pueden parecerse a los de otras condiciones médicas. Siempre consulte a su médico para el diagnóstico.

¿Cómo se transmite el resfriado común?

El resfriado común es muy contagioso. A menudo se transmite a través de las gotitas que una persona infectada lanza al aire cuando tose o estornuda, y que después son inhaladas por otra persona. Los resfriados también se pueden transmitir por contacto entre las manos, o al tocar con las manos un objeto infectado y después llevarse las manos a la cara.

¿En qué se diferencia un resfriado de la gripa?

El resfriado y la gripa (influenza) son dos enfermedades diferentes. Los resfriados son relativamente inofensivos y se suelen curar por sí mismos al cabo del tiempo, aunque a veces pueden producir una infección secundaria, por ejemplo de oídos. En cambio, la gripa puede tener complicaciones, como la neumonía o incluso la muerte. A veces lo que parece un resfriado puede ser en realidad la gripa. Tenga en cuenta las diferencias siguientes:

Síntomas del resfriado Síntomas de la gripa
Fiebre baja o temperatura normal. Fiebre alta.
En ocasiones dolor de cabeza. Siempre dolor de cabeza.
Goteo y congestión nasal. Nariz despejada.
Estornudos. En ocasiones estornudos.
Tos seca y leve. Tos que con frecuencia se vuelve fuerte.
Dolores y achaques leves. Frecuentemente dolores y achaques severos.
Fatiga leve. Fatiga durante varias semanas.
Dolor de garganta. En ocasiones dolor de garganta.
Nivel de energía normal. Agotamiento extremo.

¿Quién corre mayor riesgo de contraer un resfriado común?

Los niños sufren más resfriados al año que los adultos, debido a que su sistema inmunológico está todavía inmaduro y tienen un estrecho contacto físico con otros niños en la escuela o en la guardería. De hecho, el promedio entre los niños es de 6 a 10 resfriados al año, mientras que los adultos suelen tener de 2 a 4 resfriados anuales. Sin embargo, la cifra promedio de resfriados tanto en niños como en adultos varía.

Prevención del resfriado común:

La mejor manera para evitar el resfriado es lavarse las manos con frecuencia y evitar el contacto directo con personas que están resfriadas. Cuando esté cerca de alguien que está resfriado, no se toque la nariz ni los ojos, ya que sus manos podrían estar contaminadas con el virus.

Las personas resfriadas deben toser o estornudar en un pañuelo de papel y tirarlo enseguida, y después lavarse las manos inmediatamente. Además, si se limpian las cosas con desinfectantes que matan los virus se puede detener la diseminación del resfriado común. Los investigadores han demostrado que los rhinovirus pueden sobrevivir hasta tres horas fuera de la mucosa nasal.

¿Cómo se diagnostica el resfriado común?

Generalmente, el resfriado común se diagnostica por los síntomas que indica el paciente. Sin embargo, los síntomas del resfriado pueden parecerse a los de ciertas infecciones bacterianas, alergias y a otras enfermedades. Siempre consulte a su médico para el diagnóstico.

La vitamina C y el resfriado común:

Mucha gente cree que el tomar grandes cantidades de vitamina C evitará el resfriado común o bien aliviará sus síntomas. Sin embargo, hasta la fecha ningún estudio indica que el consumo de grandes cantidades de vitamina C afecte a la aparición o los síntomas del resfriado común. Además, tomar grandes cantidades de vitamina C durante un largo período de tiempo puede, en realidad, ser perjudicial, ya que puede causar diarreas y alterar los resultados de los exámenes de orina o de sangre.

Tratamiento del resfriado común:

En la actualidad no existe ningún medicamento que cure o reduzca la duración del resfriado común. Sin embargo, existen algunos tratamientos que pueden contribuir a aliviar los síntomas del resfriado, como por ejemplo los siguientes:

  • Medicamentos que se venden sin receta, como los descongestionantes y los medicamentos contra la tos.
  • Antihistamínicos que se venden sin receta (son medicamentos que disminuyen la secreción nasal y alivian la tos).
  • Reposo.
  • Aumento en la toma de líquidos.
  • Medicinas para el dolor, contra el dolor de cabeza o la fiebre.
  • Gargarismos con agua tibia y salada contra el dolor de garganta.
  • Vaselina para los labios y la nariz enrojecidos y con grietas.
  • Vahos de vapor contra la congestión nasal.

Nota: debido a que los resfriados son causados por virus, los antibióticos no son eficaces. Los antibióticos sólo son eficaces cuando se toman para tratar las infecciones provocadas por bacterias.

La Aspirina y el riesgo de síndrome de Reye en los niños

No le dé Aspirina a un niño que tenga fiebre sin consultar antes con el médico del niño. La Aspirina, cuando se toma como tratamiento para las enfermedades virales en los niños, ha sido asociada con el síndrome de Reye, una enfermedad infantil que puede ser grave o incluso mortal. Debido a ello, los pediatras y otros profesionales de la salud recomiendan que no se utilice Aspirina (ni ningún otro medicamento que contenga aspirina) para tratar las enfermedades virales (tales como los resfriados, la gripa o la varicela) en los niños.

Complicaciones de los resfriados:

Los resfriados pueden llevar a infecciones secundarias, incluyendo infecciones del oído medio o de los senos paranasales, que pueden necesitar tratamiento con antibióticos. Cuando un resfriado se acompaña de fiebre alta, dolor en los senos paranasales, ganglios muy inflamados o una tos con muchas flemas, puede haber aparecido una complicación que requiera un tratamiento adicional.

El frío y los resfriados:

En contra de la creencia popular, el clima frío o pasar frío no causa los resfriados, según el Instituto Nacional para la Alergia y las Enfermedades Infecciosas (su sigla en inglés es NIAID). Sin embargo, la mayoría de los resfriados se producen de hecho en las estaciones frías (desde principios del otoño hasta finales del invierno), lo cual se debe probablemente a diversos factores, entre los que se incluyen los siguientes:

  • Las escuelas están abiertas, con lo que aumenta el riesgo de exposición a los virus.
  • La gente se queda más en casa y más están cerca los unos a los otros.
  • Bajo nivel de humedad, que provoca sequedad de las fosas nasales y las hace más susceptibles a los virus del resfriado.

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