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Apnea del Sueño

¿Qué es la apnea del sueño?

La apnea del sueño es una condición seria, potencialmente mortal y mucho más frecuente de lo que se cree. Se produce en ambos sexos y en todos los grupos de edad. Es más frecuente en los hombres, aunque puede estar poco diagnosticada en las mujeres y en los afroamericanos jóvenes. Se calcula que 18 millones de estadounidenses tienen apnea del sueño.

Es importante diagnosticar y tratar a tiempo la apnea del sueño, ya que puede estar asociada con lo siguiente:

  • Latidos del corazón irregulares.
  • Hipertensión (presión sanguínea alta).
  • Ataque al corazón.
  • Derrame cerebral (ataque cerebral).

¿Cuáles son los diferentes tipos de apnea del sueño?

La apnea del sueño es un trastorno respiratorio que se caracteriza por breves interrupciones de la respiración durante el sueño. Existen dos tipos de apnea del sueño:

  • Central - se produce cuando el cerebro no es capaz de enviar las señales apropiadas a los músculos para iniciar la respiración. La apnea del sueño central es menos frecuente que la apnea del sueño obstructiva.
  • Obstructiva - se produce cuando el aire no puede pasar por la nariz o la boca de la persona hacia o desde el exterior, a pesar de que los esfuerzos por respirar continúan.

¿A quiénes afecta la apnea del sueño?

La apnea del sueño parece afectar a algunas familias, lo cual sugiere una posible base genética. Las personas más propensas a tener o desarrollar apnea del sueño incluyen las que:

  • Roncan fuerte.
  • Tienen sobrepeso.
  • Tienen la presión sanguínea alta.
  • Tienen alguna anomalía física en la nariz, la garganta u otras partes de las vías respiratorias altas.

El consumo de alcohol y el uso de pastillas para dormir aumentan la frecuencia y la duración de las pausas en la respiración de las personas que tienen apnea del sueño.

¿Cuáles son las características de la apnea del sueño?

La apnea del sueño se caracteriza por una serie de pausas involuntarias de la respiración o "eventos apneicos" durante el sueño en una sola noche; pueden producirse desde 20 hasta 30 o más eventos cada hora. Estos eventos van casi siempre acompañados de ronquidos entre los episodios de apnea (aunque no todas las personas que roncan tienen apnea del sueño). La apnea del sueño se puede caracterizar también por sensación de asfixia. Las interrupciones frecuentes del sueño profundo y reparador provocan a menudo dolores de cabeza por las mañanas y sueño excesivo durante el día.

Durante el evento apneico, la persona es incapaz de aspirar oxígeno y exhalar dióxido de carbono, y como consecuencia en su sangre hay concentraciones bajas de oxígeno y altas de dióxido de carbono. La disminución del oxígeno y el aumento del dióxido de carbono avisan al cerebro de que debe reanudar la respiración, con lo que la persona se despierta. Cada vez que el individuo despierta, se manda una señal desde el cerebro a los músculos de las vías respiratorias altas para que abran la vía aérea; la respiración se reanuda, a menudo con un sonoro ronquido o un jadeo. El despertar frecuentemente, aunque es necesario para que se reinicie la respiración, impide que la persona tenga un sueño profundo y reparador.

¿Qué causa la apnea del sueño?

Ciertos problemas mecánicos y estructurales de las vías respiratorias provocan las interrupciones de la respiración durante el sueño. La apnea se produce en los siguientes casos:

  • Cuando los músculos de la garganta y de la lengua se relajan durante el sueño y bloquean parcialmente la apertura de la vía aérea.
  • Cuando los músculos del paladar blando en la base de la lengua y la úvula se relajan y se hunden, la vía respiratoria queda bloqueada, haciendo la respiración laboriosa y ruidosa o incluso deteniéndola totalmente.
  • En las personas obesas, cuando un exceso en la cantidad de tejido en la vía aérea la hace más estrecha.
  • Con una vía respiratoria estrecha, la persona continúa esforzándose por respirar, pero el aire no puede pasar con facilidad a través de la nariz o la boca.

¿Cómo se diagnostica la apnea del sueño?

El diagnóstico de la apnea del sueño no es fácil, debido a que puede haber diferentes causas. Los médicos de atención primaria, los neumólogos, los neurólogos y otros médicos especializados en trastornos del sueño pueden intervenir en un diagnóstico definitivo y en el establecimiento de un tratamiento. Existen varios exámenes para evaluar si una persona padece apnea del sueño, incluyendo los siguientes:

  • Polisomnografía - examen que registra diversas funciones del cuerpo durante el sueño, como la actividad eléctrica del cerebro, el movimiento de los ojos, la actividad muscular, el pulso, el esfuerzo respiratorio, el flujo de aire y las concentraciones de oxígeno en la sangre.
  • Prueba de latencia múltiple del sueño (su sigla en inglés es MSLT) - examen que mide la velocidad con que una persona se queda dormida. Las personas que no tienen trastornos del sueño suelen tardar un promedio de entre 10 y 20 minutos en quedarse dormidas. Las personas que se quedan dormidas en menos de cinco minutos es probable que necesiten algún tipo de tratamiento para los trastornos del sueño.

Los exámenes de diagnóstico suelen realizarse en un centro del sueño, pero las nuevas tecnologías pueden permitir que se realicen algunos estudios en la casa del paciente.

Tratamiento de la apnea del sueño:

El tratamiento específico de la apnea del sueño será determinado por su médico basándose en lo siguiente:

  • Su edad, su estado general de salud y su historia médica.
  • Qué tan avanzada está la condición.
  • Su tolerancia a ciertos medicamentos, procedimientos o terapias.
  • Sus expectativas para la trayectoria de la condición.
  • Su opinión o preferencia.

Los medicamentos no son generalmente eficaces en el tratamiento de la apnea del sueño. La terapia de la apnea del sueño se diseña específicamente para cada paciente, y puede incluir lo siguiente:

  • Oxígeno
    La administración de oxígeno puede resultar beneficiosa y segura para ciertos pacientes, aunque no elimina la apnea del sueño ni evita la somnolencia diurna. Su papel en el tratamiento de la apnea del sueño es polémico.
  • Cambios de comportamiento y estilo de vida
    Los cambios de comportamiento constituyen una parte importante del programa de tratamiento, y en los casos leves de apnea del sueño la terapia del comportamiento puede ser suficiente. Se le puede aconsejar al paciente:
    • Que evite el consumo de alcohol.
    • Que evite el uso del tabaco.
    • Que evite el uso de pastillas para dormir.
    • Que pierda peso si es obeso (incluso una pérdida de tan sólo un 10 por ciento del peso puede reducir el número de eventos de apnea en la mayoría de los pacientes).
    • Que utilice almohadas u otros aparatos que le permitan dormir de lado.
  • Fisioterapia o terapia mecánica
    La presión positiva continua en la vías respiratorias (su sigla en inglés es CPAP) es un procedimiento en el que el paciente se pone una mascarilla sobre la nariz mientras duerme y un aparato le introduce aire a presión a través de la nariz.

    Los aparatos dentales que vuelven a colocar en su sitio la mandíbula inferior y la lengua son útiles en algunos pacientes que tienen apnea del sueño leve, o que roncan pero no tienen apnea.
  • Cirugía
    Algunos pacientes que tienen apnea del sueño pueden necesitar una operación. Algunos de estos procedimientos incluyen los siguientes:
    • Intervenciones quirúrgicas comunes para extirpar las adenoides, las amígdalas, los pólipos nasales u otros tejidos o crecimientos de las vías respiratorias y para corregir las deformidades estructurales.
    • Uvulopalatofaringoplastia (su sigla en inglés es UPPP) - procedimiento que se utiliza para extirpar el exceso de tejido de la parte posterior de la garganta (las amígdalas, la úvula o campanilla y parte del paladar blando).
    • La reconstrucción quirúrgica de las deformidades de la mandíbula inferior puede ser útil en algunos pacientes.
    • Las intervenciones quirúrgicas para tratar la obesidad (a veces se recomiendan para los pacientes con apnea del sueño que padecen obesidad patológica).

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