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Arritmias

¿Qué es una arritmia?

Una arritmia (también llamada disritmia) es un ritmo anormal del corazón, que puede hacer que éste bombee de forma menos eficaz.

Las arritmias pueden causar problemas en las contracciones de las cavidades del corazón al:

  • No permitiendo que los ventrículos (cámaras inferiores) se llenen con una cantidad adecuada de sangre porque la señal eléctrica hace que el corazón bombee demasiado rápido.
  • No permitir que se bombee una cantidad suficiente de sangre hacia el cuerpo porque la señal eléctrica hace que el corazón bombee demasiado despacio o de forma demasiado irregular.

En cualquiera de esas situaciones, el cuerpo podría no recibir una cantidad suficiente de sangre. Esto se debe a que el corazón no puede bombear una cantidad adecuada con cada latido debido a los efectos de la arritmia sobre la frecuencia cardiaca.

¿Cuáles son los síntomas de las arritmias?

Los efectos sobre el cuerpo suelen ser a menudo los mismos, aun si el latido del corazón es demasiado rápido, demasiado lento o demasiado irregular. Algunos de los síntomas de las arritmias incluyen, pero no se limitan a los siguientes:

  • Debilidad.
  • Fatiga.
  • Palpitaciones.
  • Presión baja de la sangre.
  • Mareos.
  • Desmayos.

Los síntomas de las arritmias pueden parecerse a los de otras condiciones médicas. Consulte a su médico para el diagnóstico.

Para entender mejor las arritmias, resulta útil entender el sistema de conducción eléctrica del corazón.

Anatomía del corazón, vista del sistema eléctrico
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El sistema eléctrico del corazón:

El corazón es, explicándolo de forma sencilla, una bomba formada por tejido muscular. Como cualquier bomba, el corazón necesita una fuente de energía para poder funcionar. La acción de bombeo del corazón proviene de un sistema intrínseco de conducción eléctrica.

¿Cómo late el corazón?

El impulso eléctrico se genera en el nódulo sinusal (también llamado nódulo sinoatrial o nódulo SA), que es una pequeña masa de tejido especializado localizada en el atrio derecho (la cavidad superior derecha) del corazón. El nódulo sinusal genera regularmente un impulso eléctrico (de 60 a 100 veces por minuto en condiciones normales). Este estimulo eléctrico viaja a través de las vías de conducción (de forma parecida a como viaja la corriente eléctrica por los cables desde la central eléctrica hasta nuestras casas) y hace que las cavidades bajas del corazón se contraigan y bombeen la sangre hacia afuera. Los atrios derecho e izquierdo (las 2 cavidades superiores del corazón) son estimulados en primer lugar, y se contraen durante un breve período de tiempo antes de que lo hagan los ventrículos derecho e izquierdo (las 2 cavidades inferiores del corazón). El impulso eléctrico viaja desde el nódulo sinusal hasta el nódulo atrioventricular (su acrónimo en inglés es AV), donde se se retrasan los impulsos durante un breve instante, y después continúa por la vía de conducción a través del haz de His hacia los ventrículos. El haz de His se divide en la rama derecha y en la rama izquierda, para llevar el estímulo eléctrico a los dos ventrículos.

En condiciones normales, mientras el impulso eléctrico se mueve por el corazón, éste se contrae entre 60 y 100 veces por minuto. Cada contracción de los ventrículos representa un latido. Los atrios se contraen una fracción de segundo antes que los ventrículos para que la sangre que contienen se vacíe en los ventrículos antes de que éstos se contraigan.

Cualquier disfunción del sistema de conducción eléctrica del corazón puede hacer que los latidos sean demasiado rápidos o demasiado lentos, o que tengan una velocidad irregular, causando una arritmia.

¿Qué es el electrocardiograma (ECG)?

La actividad eléctrica del corazón se mide mediante un electrocardiograma (ECG o EKG). Mediante la colocación de electrodos en lugares específicos del cuerpo (pecho, brazos y piernas), se puede obtener una representación gráfica o trazado de la actividad eléctrica. Los cambios en un ECG de trazado normal pueden indicar arritmias así como también otras afecciones relacionadas con el corazón.

¿Qué significa un ECG?

Dibujo básico de los trazos del EKG (electrocardiograma)
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Casi todo el mundo sabe cómo es el trazado básico de un ECG. Pero, ¿qué significa?

  • La primera muesca pequeña en la parte superior del trazado de un ECG se denomina "onda P". La onda P indica que las aurículas (las dos cavidades superiores del corazón) son estimuladas en forma eléctrica para bombear la sangre hacia los ventrículos.
  • La siguiente parte del trazado es una corta sección hacia abajo que está conectada con una sección alta hacia arriba. Esta parte se llama complejo "QRS", la indica que los ventrículos (las 2 cavidades inferiores del corazón) se están estimulado eléctricamente para bombear la sangre hacia fuera.
  • El segmento plano corto hacia arriba que sigue se llama el "segmento ST". El segmento ST indica la cantidad de tiempo que transcurre desde que acaba una contracción de los ventrículos hasta que empieza la "onda T".
  • La curva hacia arriba que sigue se llama la "onda T". La onda T indica el período de recuperación de los ventrículos.

Cuando su médico estudia su ECG, él o ella observa el tamaño y la longitud de cada parte del ECG. Las variaciones en el tamaño y la longitud de las distintas partes del trazado podrían ser significativas. El trazado de cada derivación en un ECG de 12 derivaciones será diferente, pero tendrá los mismos componentes básicos descritos más arriba. Cada derivación de las 12 derivaciones "mira" una parte específica del corazón, por lo que las variaciones en una derivación podrían indicar un problema en la zona del corazón asociada con esa derivación.

¿Cuáles son los diferentes tipos de arritmias?

Una arritmia atrial es una arritmia causada por una disfunción del nódulo sinusal o por la aparición de otro marcapasos atrial en el tejido del corazón que asume la función del nódulo sinusal. Una arritmia ventricular es una arritmia causada por una disfunción del nódulo sinusal, por una interrupción en las vías de conducción o por el desarrollo de otro marcapasos en el tejido del corazón que asume la función del nódulo sinusal. Las arritmias también pueden clasificarse como lentas (bradiarritmias) o rápidas (taquiarritmias). "Bradi-" significa lento y "taqui-" significa rápido.

En la lista siguiente aparecen algunos de los tipos más frecuentes de arritmias:

ARRITMIAS ATRIALES ARRITMIAS VENTRICULARES
La Arritmia sinusal:
Una condición en la que la frecuencia del corazón varía con la respiración. La arritmia sinusal es común en los niños; las personas adultas suelen tenerla también. Suele ser generalmente una condición de salud benigna - podría no haber síntomas o problemas asociados con estas arritmias sinusales.
Las contracciones ventriculares prematuras (su sigla en inglés es PVC):
Una condición en la que se origina una señal eléctrica en los ventrículos y hace que éstos se contraigan antes de recibir la señal eléctrica de los atrios. Las PVC son bastante comunes y a menudo no producen síntomas ni causan problema alguno. Sin embargo, si la frecuencia de las PVC aumenta hasta varias por minuto, pueden aparecer síntomas como debilidad, fatiga, mareos, desmayos o palpitaciones.
La taquicardia sinusal:
Una condición en la que el ritmo del corazón es mayor de 100 latidos por minuto porque el nódulo sinusal está enviando impulsos eléctricos a una frecuencia más rápida de lo normal. Este trastorno podría causar síntomas como debilidad, fatiga, mareos o palpitaciones si la frecuencia cardiaca se vuelve demasiado rápida para bombear una cantidad adecuada de sangre al cuerpo. La taquicardia sinusal es a menudo transitoria, y se produce cuando el cuerpo está sometido a estrés por ejercicio, emociones fuertes, fiebre o deshidratación, por mencionar algunas causas. Una vez que desaparece el estrés, la frecuencia del corazón generalmente volverá a la frecuencia normal.
La taquicardia ventricular (su sigla en inglés es VT):
Una condición en la que la señal eléctrica se envía desde los ventrículos a un ritmo muy rápido pero a menudo regular. Si el ritmo del corazón se mantiene a un ritmo muy alto, síntomas como debilidad, fatiga, mareos, desmayos o palpitaciones pueden experimentarse. Una persona en VT puede requerir un shock eléctrico para "convertir" el ritmo en un ritmo regular.

El síndrome del seno enfermo:
Una condición en la que el nódulo sinusal envía señales eléctricas demasiado lentas o demasiado rápidas. Pueden producirse alternancias entre ritmos demasiado lentos y demasiado rápidos. Esta condición podría causar síntomas, si el ritmo es demasiado lento o demasiado rápido como para que el cuerpo lo pueda tolerar.

La fibrilación ventricular (su sigla en inglés es VF):
Una condición en la que la señal eléctrica se envía desde los ventrículos a un ritmo muy rápido y errático (sin seguir un curso o ritmo estable). Como resultado, los ventrículos no son capaces de llenarse de sangre y bombearla, con lo que aparece una presión muy baja de la sangre y síntomas como debilidad, mareos y desmayos o pérdida de conocimiento.
Las contracciones supraventriculares prematuras o contracciones atriales prematuras (su sigla en inglés es PAC):
Una condición en la cual el sitio del marcapasos auricular por encima de los ventrículos emite una señal eléctrica temprana. Generalmente los ventrículos tienen la capacidad de responder a esta señal pero el resultado es un ritmo cardíaco
irregular. Los PAC son comunes y pueden ocurrir como resultado del uso de estimulantes como el café, té, alcohol, cigarrillos o medicamentos.
 
La Taquicardia supraventricular (su acrónimo en inglés es SVT), taquicardia atrial paroxística (su sigla en inglés es PAT):
Una condición en la cual la frecuencia cardíaca se acelera debido a una serie de latidos tempranos desde el sitio del marcapaso auricular o en la unión encima de los ventrículos. La PAT generalmente empieza y termina de forma rápida, y se produce en períodos repetidos. Esta condición podría causar síntomas como debilidad, cansancio, mareos, desmayos o palpitaciones, si la frecuencia del corazón se vuelve muy rápida.
 
El aleteo atrial:
Una condición en la que las señales eléctricas llegan desde los atrios a un ritmo rápido pero regular, con lo que los ventrículos se contraen más deprisa y aumenta el ritmo del corazón. Cuando las señales que emiten las aurículas son demasiado rápidas como para que los ventrículos puedan responder, el ECG presenta un patrón de "dientes de sierra", ya que aparecen dos o más ondas P entre cada complejo QRS. El número de ondas P entre dos complejos QRS suele ser constante, y se expresa con una proporción: por ejemplo, un aleteo atrial de dos a uno significa que aparecen dos ondas P entre cada QRS.
 
La fibrilación atrial:
Una condición en la que las señales eléctricas llegan desde los atrios a un ritmo muy rápido y errático. Los ventrículos se contraen de forma errática debido a las señales erráticas que llegan desde los atrios.
 

Los síntomas de diversas arritmias pueden parecerse a los de otras condiciones médicas. Consulte a su médico para el diagnóstico.

¿Cómo se diagnostican las arritmias?

Existen varios tipos de procedimientos diferentes que se podrían usar para diagnosticar las arritmias. Entre algunos de estos procedimientos se incluyen los siguientes:

  • Electrocardiograma (EKG o ECG)
    Un electrocardiograma es una medición de la actividad eléctrica del corazón. Colocando electrodos en determinados lugares del cuerpo (el pecho, los brazos y las piernas), se puede obtener una representación gráfica o trazado de la actividad eléctrica del corazón, a medida que la actividad eléctrica es recibida e interpretada por una máquina de ECG. Un ECG puede indicar la presencia de arritmias, de daños en el corazón causados por isquemia (falta de oxígeno en el músculo cardiaco) o infarto de miocardio (MI, o ataque al corazón), problemas en una o varias de las válvulas cardíacas u otros tipos de condiciones cardíacas. Existen diversas variaciones del examen de ECG:
  • ECG de reposo
    Para este procedimiento el paciente debe desnudarse de cintura para arriba y se le colocan pequeños parches adhesivos llamados electrodos en el pecho, los brazos y las piernas. Los electrodos se conectan a la máquina de ECG por medio de cables. Después se pone en marcha la máquina de ECG y se registra la actividad eléctrica del corazón durante aproximadamente un minuto. En este tipo de ECG el paciente permanece acostado.
  • ECG de ejercicio o examen de estrés
    Se conecta al paciente a una máquina de ECG como se describe más arriba. Sin embargo, en lugar de estar acostado, el paciente tiene que caminar en una cinta continua o pedalear en una bicicleta estática mientras se registra el ECG. Este examen se hace para evaluar los cambios en el ECG durante una situación de esfuerzo como el ejercicio.
  • Electrocardiograma de promediación de señales
    Este procedimiento se hace de la misma forma que un ECG en reposo, excepto que la actividad eléctrica del corazón se registra durante un período de tiempo más largo, generalmente 15 ó 20 minutos. El ECG de promediación de señales se hace cuando se sospecha una arritmia que no se ve en un ECG de reposo. La señal promedio del ECG aumentó su sensibilidad a la actividad ventricular anormal, denominada "potenciales tardíos".
  • Estudios electrofisiológicos (su sigla en inglés es EPS)
    Examen invasivo en el que se inserta un pequeño catéter (tubo hueco) en la ingle o en el cuello y se lo hace avanzar hasta el corazón. Mediante este estudio el médico puede averiguar el lugar de origen de una arritmia en el tejido del corazón, para determinar la mejor manera de tratar la arritmia.
  • Monitor Holter
    Un monitor Holter es un registro de ECG que se realiza durante 24 horas o más. Se pegan tres electrodos en el pecho del paciente y se conectan a un grabador de ECG portátil mediante cables conductores. Durante este procedimiento, el paciente sigue con sus actividades cotidianas (excepto actividades como ducharse, nadar o cualquier otra cosa que produzca una sudoración excesiva que haga que los electrodos se aflojen o se caigan). Existen dos tipos de monitorización con Holter:
    • Registro continuo - el ECG se graba continuamente durante todo el período que dure el examen.
    • Registro de eventos o grabador de captura - el ECG se graba sólo cuando el paciente nota los síntomas y aprieta el botón de grabación.

La monitorización con Holter se puede hacer cuando se sospecha una arritmia pero no aparece en el ECG de promediación de señales, ya que las arritmias pueden ser transitorias y no aparecer durante el corto periodo de grabación de un ECG en reposo o de un ECG de promediación de señales.

Dibujo de un hombre que lleva un monitor tipo Holter
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¿Cómo se tratan las arritmias?

Las arritmias pueden estar presentes pero causar pocos problemas, o incluso ninguno. En ese caso, el médico puede decidir no tratar la arritmia. Sin embargo, cuando la arritmia produce síntomas, existen varias opciones diferentes de tratamiento. El médico elegirá el tratamiento para la arritmia basándose en el tipo de arritmia, la severidad de los síntomas que se experimentan y la presencia de otras condiciones (diabetes, insuficiencia del riñón, insuficiencia del corazón, etc.) que puedan afectar al curso del tratamiento.

Entre los tratamientos para las arritmias se incluyen los siguientes:

  • Cambios en el estilo de vida
    Factores como el estrés, la cafeína o el alcohol pueden causar arritmias. El médico puede ordenar la eliminación de la cafeína, el alcohol o cualquier otra sustancia que pueda estar causando el problema. Si se sospecha que la causa es el estrés, el médico podría recomendar medidas para la reducción del estrés tales como la meditación, clases para el control del estrés, un programa de ejercicios o psicoterapia.
  • Medicamentos
    Hay diversos tipos de medicamentos que se pueden utilizar para tratar las arritmias. Si el médico decide utilizar medicamentos, la decisión de qué medicamento tomar dependerá del tipo de arritmia, de la presencia de otras enfermedades y de otros medicamentos que el paciente ya pueda estar tomando.
  • Cardioversión
    En este procedimiento se envía una pequeña descarga eléctrica al corazón a través del pecho con el fin de parar arritmias muy rápidas como la fibrilación atrial, la taquicardia supraventricular o el aleteo auricular. El paciente es conectado a un monitor de ECG que a su vez está conectado al desfibrilador. El shock eléctrico es dado a un punto preciso durante el ciclo del ECG para convertir el ritmo en uno normal.
  • Ablación
    Un procedimiento invasivo que se realiza en el laboratorio de electrofisiología y en el que se inserta un catéter (tubo hueco) a través de la ingle o del brazo y se hace avanzar hasta el corazón. Este procedimiento se realiza de una forma parecida a la de los estudios electrofisiológicos (EPS) que se describen más arriba. Una vez que se ha determinado el lugar en el que se produce la arritmia mediante el EPS, se avanza el catéter hasta ese lugar. Utilizando técnicas como la ablación por radiofrecuencia (ondas de radio de frecuencia muy alta que se aplican en el lugar, calentando el tejido hasta que se destruye) o la crioablación (se aplica una sustancia ultra fría en el lugar para congelar el tejido y destruirlo) se puede eliminar el lugar donde se origina la arritmia.
  • Marcapasos
    Un marcapasos permanente es un pequeño aparato que se implanta bajo la piel (la zona más frecuente es la del hombro, justo por debajo de la clavícula) y que envía señales eléctricas para iniciar o regular un latido cardiaco lento. Un marcapasos permanente se puede utilizar para hacer que lata el corazón si su marcapasos natural (el nódulo sinoatrial) no funciona correctamente y produce una frecuencia o un ritmo cardiaco anormales o si las vías de conducción eléctrica están bloqueadas. Los marcapasos se utilizan generalmente para las arritmias lentas como la bradicardia sinusal, el síndrome del seno enfermo o el bloqueo cardiaco.
  • Cardioversor-desfibrilador implantable
    Un cardioversor-desfibrilador implantable (su sigla en inglés es ICD) es un aparato pequeño, parecido a un marcapasos, que se implanta bajo la piel, generalmente en la zona del hombro, justo por debajo de la clavícula. El CDI detecta el ritmo de los latidos cardíacos. Cuando el ritmo del corazón supera al ritmo que se ha programado en el aparato, éste envía una pequeña descarga eléctrica al corazón para disminuir la velocidad de los latidos. Muchos de los CDI más modernos se combinan con un marcapaso para entregar una señal eléctrica para regular la tasa de un corazón que es demasiado lento. Los CDI habitualmente se usan para las arritmias rápidas, como la taquicardia ventricular o la fibrilación ventricular.
  • Cirugía
    El tratamiento quirúrgico de las arritmias se suele realizar únicamente cuando todas las demás opciones han fallado. La ablación quirúrgica es un procedimiento de cirugía mayor para el que se requiere anestesia general. Es necesario abrir el pecho y exponer el corazón. En el sitio donde se localiza la arritmia, el tejido es destruido o removido para eliminar la fuente de la arritmia.

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